Defending freedom of conscience on emergency contraception

(Ref mercatornet.com)

The UK’s biggest abortion provider, British Pregnancy Advisory Service (BPAS), has attacked pharmacists who do not sell the ‘morning after pill’ for conscience reasons.

After one incident where a pharmacist would not dispense emergency contraception to a woman for ‘personal’ reasons, BPAS condemned both the pharmacist and the conscience protections provided to pharmacists. A petition was also set up to prevent pharmacists from claiming freedom of conscience rights.

Under the current law, covered by guidance from the General Pharmaceutical Council (GPhC), pharmacists with a genuine conscientious objection to selling the pill can refer the customer to another pharmacist.

However, BPAS complained that it is ‘impossible to overstate the significance of even one pharmacist conscientiously objecting to selling the morning-after pill’.

Fortunately, the General Pharmaceutical Council, in this case, upheld their guidelines and the consequent media coverage has now died down, temporarily at least.

This may seem like a one-off minor incident, but it is an illustration of increasing pressures on freedom of conscience protections. It is often assumed that the role of the conscience in medicine is relevant only to a few specialised and limited areas such as contraception or abortion, but in fact, the concept of the conscience goes right to the heart of what it means to act in a moral way, to act with integrity.

If we do not stand by those who are under pressure, the problems will only get worse and will spread. A well-known quote often attributed to Burke, which may have actually come originally from JS Mill warns: «He should not be lulled to repose by the delusion that he does no harm who takes no part in public affairs. He should know that bad men need no better opportunity than when good men look on and do nothing

CMF has therefore written to the GPhC to ensure they are aware of our concerns and to thank them for holding to their guidance. The text of our letter is as follows, with their response after it:

‘I am writing to you following the recent news coverage of a Lloyds pharmacy worker who, according to news reports, conscientiously objected to selling the morning after pill and directed a customer to another pharmacy instead.

I note that a petition has since been set up to prevent pharmacists from claiming conscientious objection rights.

The Christian Medical Fellowship is the UK’s largest faith-based group of health professionals and we contributed with both written and oral evidence to your review of your Guidance on Religion, Personal Values and Beliefs. We publicly welcomed the new Guidance and the statement accompanying it, in which the Chief Executive of the General Pharmaceutical Council highlighted the positive contribution that pharmacists’ faith can make in their provision of care. We also welcomed the clear statement that: Pharmacy professionals have the right to practise in line with their religion, personal values or beliefs’.

We all aspire to person-centred care. In any care scenario, there are (at least) two parties – the carer and the one receiving care – each of whom has rights. The General Pharmaceutical Council guidance helpfully achieves a balance between the patient’s right to service access and the pharmacist’s right to freedom of conscience. 

Respect for the sincerely held religious and moral beliefs of employees is essential and we are concerned that some of the demands being made, based on this one recent case, would marginalise the beliefs, values and religion of pharmacists disproportionately and unnecessarily, and trivialise their right to freedom of conscience under the law. Despite widespread coverage of this case, we have yet to see evidence of recurring complaints under the present provisions. 

While we strongly support the right to freedom of conscience for pharmacists, we do also emphasise the importance of openness and sensitive communication with colleagues and employers; any refusal to supply should be made courteously and sensitively.

On behalf of CMF, I want to thank the Council for protecting the right of pharmacists to refuse to engage in certain procedures that violate their most profound moral convictions. 

I also encourage the Council to continue to make it clear, publicly, that all pharmacy professionals have the right to practise in line with their religion, personal values or beliefs.

Yours faithfully

Dr Mark Pickering
Chief Executive, CMF

In response, the GPhC replied with the following two sentences:

‘Our existing guidance ‘In practice: Guidance on religion, personal values and beliefs’ (to which you refer) remains in place. We have no current plans to review it.

As you are aware, the guidance sits under our standards for pharmacy professionals and relates to standard 1, Pharmacy professionals must provide person-centred care.

The point here is simple but vital; if we care about liberty and personal integrity, we must make a reasoned defence of it in the public square, from the smallest incident to the biggest.

Philippa Taylor is Head of Public Policy at CMF. She has an MA in Bioethics from St Mary’s University College and a background in policy work on bioethics and family issues. Republished from the CMF blog with permission.

TRADUCCIÓN:

Defender la libertad de conciencia sobre la anticoncepción de emergencia.

El mayor proveedor de abortos del Reino Unido, el British Pregnancy Advisory Service (BPAS), ha  atacado a los farmacéuticos  que no venden la «píldora del día después» por razones de conciencia.

Después de  un incidente  en el que un farmacéutico no dispensaría anticonceptivos de emergencia a una mujer por razones «personales», BPAS condenó tanto al farmacéutico como a las protecciones de conciencia proporcionadas a los farmacéuticos. También se creó una  petición  para evitar que los farmacéuticos reclamen derechos de libertad de conciencia.

Según la ley actual, cubierta por la orientación del Consejo Farmacéutico General (GPhC), los farmacéuticos con una objeción de conciencia genuina a la venta de la píldora pueden derivar al cliente a otro farmacéutico.

Sin embargo, BPAS se  quejó de  que es » imposible exagerar la importancia de que incluso un farmacéutico objete concienzudamente la venta de la píldora del día después» .

Afortunadamente, el Consejo Farmacéutico General, en este caso,  mantuvo sus pautas  y la cobertura mediática consecuente ahora ha disminuido, al menos temporalmente.

Esto puede parecer un incidente menor único, pero es una ilustración del aumento de las presiones sobre la protección de la libertad de conciencia. A menudo se supone que el papel de la conciencia en la medicina es relevante solo en algunas áreas especializadas y limitadas, como la anticoncepción o el aborto, pero de hecho, el concepto de conciencia va directamente al corazón de lo que significa actuar en un manera moral, de actuar con integridad.

Si no respaldamos a quienes están bajo presión, los problemas solo empeorarán y se extenderán. Una  cita conocida a menudo atribuida a Burke , que en realidad puede haber venido originalmente de JS Mill, advierte: » No debe dejarse engañar por el engaño de que no hace daño a quien no participa en los asuntos públicos.  Debe saber que los hombres malos no necesitan una mejor oportunidad que cuando los hombres buenos observan y no hacen nada«.

Por lo tanto, CMF ha escrito al GPhC para asegurarse de que conocen nuestras inquietudes y agradecerles por mantener su orientación. El texto de nuestra carta es el siguiente, con su respuesta después:

‘Le escribo después de la reciente cobertura de noticias de un trabajador de farmacia de Lloyds que, según informes de prensa, objetó concienzudamente la venta de la píldora del día después y dirigió a un cliente a otra farmacia.

Observo que desde entonces se ha establecido una petición para evitar que los farmacéuticos reclamen derechos de objeción de conciencia.

Christian Medical Fellowship es el grupo de profesionales de la salud más grande del Reino Unido, basado en la fe, y contribuimos con evidencia escrita y oral a su revisión de su Orientación sobre religión, valores personales y creencias. Damos la bienvenida públicamente a la nueva Orientación y a la declaración que la acompaña, en la cual el Director Ejecutivo del Consejo Farmacéutico General destacó la contribución positiva que la fe de los farmacéuticos puede hacer en su atención. También acogemos con beneplácito la declaración clara de que:  «Los profesionales de farmacia tienen derecho a practicar de acuerdo con su religión, valores o creencias personales».

Todos aspiramos a una atención centrada en la persona. En cualquier escenario de atención, hay (al menos) dos partes, la cuidadora y la que recibe atención, cada una de las cuales tiene derechos. La orientación del Consejo Farmacéutico General ayuda a lograr un equilibrio entre el derecho del paciente al acceso al servicio y el derecho del farmacéutico a la libertad de conciencia. 

El respeto por las creencias religiosas y morales sinceras de los empleados es esencial y nos preocupa que algunas de las demandas formuladas, basadas en este caso reciente, marginarían las creencias, los valores y la religión de los farmacéuticos de manera desproporcionada e innecesaria, y trivialicen su derecho. a la libertad de conciencia bajo la ley. A pesar de la amplia cobertura de este caso, aún no hemos visto evidencia de quejas recurrentes en virtud de las disposiciones actuales. 

Si bien apoyamos firmemente el derecho a la libertad de conciencia para los farmacéuticos, también enfatizamos la importancia de la apertura y la comunicación sensible con colegas y empleadores; cualquier negativa a suministrar debe hacerse con cortesía y sensibilidad.

En nombre de CMF, quiero agradecer al Consejo por proteger el derecho de los farmacéuticos a negarse a participar en ciertos procedimientos que violan sus convicciones morales más profundas. 

También aliento al Consejo a continuar dejando en claro, públicamente, que  todos  los profesionales de farmacia tienen derecho a practicar de acuerdo con su religión, valores personales o creencias.

Atentamente

Dr. Mark Pickering
Director Ejecutivo, CMF

En respuesta, el GPhC respondió con las siguientes dos oraciones:

‘Nuestra orientación actual’ En la práctica: orientación sobre religión, valores personales y creencias ‘(a la que se refiere) permanece en su lugar. No tenemos planes actuales para revisarlo.

Como sabe, la guía se ajusta a nuestros estándares para profesionales de farmacia y se relaciona con el estándar 1, los profesionales de farmacia deben brindar atención centrada en la persona.

El punto aquí es simple pero vital; Si nos preocupamos por la libertad y la integridad personal, debemos hacer una defensa razonada de la misma en la plaza pública, desde el incidente más pequeño hasta el más grande.

Philippa Taylor es Jefa de Políticas Públicas en CMF. Tiene una maestría en bioética de St Mary’s University College y experiencia en políticas de bioética y cuestiones familiares. Reeditado desde el blog de CMF con permiso.

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